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Misteriosa señal de radio llegó cada 18 minutos y 18 segundos

Una misteriosa señal de radio del espacio se repite cada 18 minutos y 18 segundos y tiene intrigada a toda la comunidad científica. Hay una doble sensación de incredulidad. Por un lado que se produzca una señal de radio del espacio. Eso por si mismo ya constituiría un gran reto para la ciencia. Explicarlo sería complicado. Por otro lado que se repita cada exacto intervalo de tiempo, 18 minutos y 18 segundos, hace si sabe más apasionante el asunto.  Lo curioso es que ya ha desaparecido. 

Fuente desconocida

Se detectó una curiosa señal de radio en el espacio pulsando cada 18 minutos y 18 segundos durante un período de tres meses.  Posteriormente desaparecio. Lo que llama la atención es «la periodicidad inusual» que no se había observado anteriormente, informa un nuevo estudio. 

Aunque aún se desconoce la fuente de las señales, los científicos que las descubrieron creen que esos pulsos mecánicos pueden ser la firma rotacional de una exótica estrella muerta. Tal vez una enana blanca o un «magnetar» altamente magnetizado, ubicado a unos 4.000 años luz de distancia. Cualquier explicación es buena para evitar tener que decir que puede provenir de vida inteligente fuera de nuestro planeta. Pero no importa de qué se trate, el descubrimiento revelará «más información sobre los extremos evolutivos que rodean la vida y la muerte de las estrellas masivas», según el estudio, que se publicó el miércoles 26 de enero de 2022 en Nature. 

Posible objeto giratorio

«El hecho de que se repita con tanta regularidad (la misma tasa de precisión de una diezmilésima de segundo durante los tres meses que estuvo visible) significa que es muy probable que sea un objeto giratorio», dijo Natasha Hurley-Walker, radioastrónoma. en el Centro Internacional para la Investigación de Radioastronomía (ICRAR) que dirigió el estudio, en un correo electrónico.

“Son posibles períodos orbitales de 18 minutos”, continuó, pero “no hay modelos que produzcan una emisión de radio tan brillante de dos objetos en órbita entre sí, con tanta precisión, y cualquiera que produzca cualquier tipo de ondas de radio también lo haría. producir emisión de rayos X, que no vemos”.

Fenómenos misteriosos

Además de un rompecabezas cósmico sobre su origen, el objeto sin precedentes también ayudará a los científicos a comprender otros fenómenos misteriosos. Sería el caso de las ráfagas rápidas de radio, una clase de emisión de radio que hasta ahora ha desafiado toda explicación.

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El equipo detectó por primera vez esta extraña fuente de radio como parte de un proyecto de pregrado. Hurley-Walker hizo que sus estudiantes revisaran un gran estudio del cielo llamado GaLactic and Extragalactic All-sky MWA eXtended (GLEAM-X). Este fue capturado por Murchison Widefield Array, uno de los radiotelescopios más sensibles de la Tierra.

Fuente de radio GLEAM-X J162759.5-523504.3

El equipo finalmente rastreó 71 pulsos en total, cada uno con una duración de entre 30 y 60 segundos y mostrando ese extraño período característico de 18:18 minutos. La fuente de radio, que se conoce como GLEAM-X J162759.5-523504.3, fue visible entre enero y marzo de 2018, pero los investigadores no pudieron detectarla en las observaciones realizadas antes o después de ese período de tiempo.

“Hicimos algunas observaciones de seguimiento en 2021, pero no hemos vuelto a detectar el objeto, por lo que parece estar inactivo en este momento”, dijo Hurley-Walker. “Pero espero que haya otros ejemplos activos en la Vía Láctea, y las búsquedas que planeo este año los encontrarán”.

Polarización lineal,

Aunque el objeto solo fue visible para los telescopios durante un corto tiempo, sus extrañas características ofrecen algunas pistas tentadoras sobre su naturaleza. Sus pulsos de radio muestran una fuerte polarización lineal, lo que sugiere la presencia de campos magnéticos ordenados. Parece demasiado brillante para ser un planeta y su perfil de luz sugiere que es demasiado compacto para ser una estrella normal.

Por proceso de eliminación, Hurley-Walker y sus colegas creen que el objeto es una enana blanca o una magnetar. Estos son restos de estrellas que se han quemado. Las enanas blancas son los cadáveres de estrellas de masa baja a media, como el Sol. Las magnetares son los cadáveres altamente magnéticos de estrellas que tienen entre 10 y 25 veces la masa del Sol.

Algo diferente

En cualquier caso, GLEAM-X J162759.5-523504.3 sería diferente a todo lo visto antes. Hurley-Walker señala que la única otra enana blanca conocida que produce pulsos similares está 10 veces más cerca de la Tierra pero 100 veces más débil que el objeto recién descubierto, lo que plantea la pregunta de por qué estos dos objetos mostrarían un brillo de radio tan drásticamente diferente. Mientras tanto, todos los magnetares conocidos giran a un ritmo rápido de menos de 10 segundos, ni siquiera cerca del período de 18 minutos visto desde GLEAM-X J162759.5-523504.3.

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«Los teóricos predicen que existen ‘magnetares de período ultralargo’ (magnetares que giran lentamente y, por lo tanto, de manera invisible) esparcidos por la Vía Láctea, y lo que podríamos estar viendo aquí es uno que se activa», señaló Hurley-Walker. «Esto no se esperaba exactamente, pero al menos es teóricamente posible y coincide muy bien con nuestras observaciones».

Vida de las estrellas

Cualquiera de las explicaciones podría arrojar nueva luz sobre los ciclos de vida de las estrellas, los misterios del universo de radio y otras preguntas sin resolver. Por ejemplo, algunos científicos creen que los magnetares de período ultralargo podrían producir ráfagas de radio rápidas, que a veces también se repiten en ritmos regulares. Detectar una magnetar de período ultralargo en la naturaleza podría ayudar a resolver los enigmas de larga data de las ráfagas de radio rápidas, que es un objetivo importante para los astrónomos.

Monitorear constantemente la Vía Láctea

Para aprovechar el descubrimiento, Hurley-Walker planea usar el MWA para monitorear constantemente la Vía Láctea en tiempo real. De esta manera ella y sus colegas podrán capturar otros extraños transitorios de radio e inmediatamente realizar poderosas observaciones de seguimiento.

“Ese es mi objetivo para los próximos años: encontrar otro (o este que se vuelve a encender) y usar todos los telescopios que pueda para descubrir qué es realmente”. dijo Hurley-Walker. También señaló que los científicos de todo el mundo están construyendo actualmente el radiotelescopio más sensible de la Tierra, llamado Square Kilometer Array (SKA). Ofrecerá una vista sin precedentes del universo en longitudes de onda de radio una vez que esté operativo a fines de la década de 2020.

“Espero trabajar con los datos del SKA a medida que comiencen a llegar. Con toda esa sensibilidad, estoy seguro de que encontraremos aún más descubrimientos nuevos que nos ayuden a comprender el universo”, concluyó Hurley-Walker. “Esta experiencia me ha enseñado que vale la pena intentar mirar el cielo de formas completamente nuevas: ¡nunca se sabe lo que se puede encontrar!”

RedaccionNdM

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